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Congourdeau_embryon Marie-Hélène Congourdeau, «L’embryon et son âme dans les sources grecques (VIe siècle av. J.-C.-Ve siècle apr. J.-C.)», éditions de l’Association des amis du Centre d’histoire et de civilisation de Byzance, Paris, 2007, 355 p.
M.-H. Congourdeau, chercheuse au Centre de recherche d’histoire et civilisations de Byzance (CNRS), travaille depuis de nombreuses années sur le thème de l’embryologie chez les Pères grecs et dans les différents courants philosophiques et religieux de l’Antiquité. Cet ouvrage est une synthèse de ses recherches et offre un panorama très détaillé de l’état de la question pour la vaste période qui s’étend du VIe s.avant J.-C. au Ve s. après J.-C.

La première partie de cette étude examine le courant qui affirme la préexistence de l’âme par rapport au corps, et qui comporte: le platonisme et le néo-platonisme, le judaïsme hellénistique, les gnostiques, ainsi que quelques Pères grecs liés plus ou moins à ces courants: Clément d’Alexandrie, Origène, Méthode d’Olympe, Didyme, Évagre…
La deuxième partie présente «les irréductibles de l’âme non séparable (du corps)»: les atomistes, Aristote, les stoïciens, les médecins, la tradition biblique, et les auteurs chrétiens opposés à la théorie de la préexistence.
La troisième partie, plus thématique, présente les différentes théories expliquant le processus de la venue de l’âme à l’embryon, mais aussi, et par là-même, l’origine de l’âme et le moment de sa venue, ainsi que sa nature.
La conclusion présente la «genèse d’un regard chrétien sur l’embryon et son âme». Elle se termine par une évocation des développements de la réflexion dans les siècles qui suivent la période à laquelle l’auteur s’est limité, chez Jean Philopon, le pseudo-Kaisarios, Anastase le Sinaïte et Maxime le Confesseur.
Cette étude très sérieusement menée est désormais un ouvrage de référence sur les théories philosophiques et patristiques anciennes concernant l’animation de l’embryon et sera incontournable pour tous ceux qui réfléchissent aux problèmes de bioéthique relatifs au début de la vie.
On peut se demander cependant s’il était bien judicieux de placer les conceptions de saint Athanase et des Cappadociens sous la rubrique «Traces de l’épopée de l’âme chez les auteurs orthodoxes», car globalement et en dépit de quelques formules ambiguës que l’auteur valorise trop, elles sont très éloignées des courants qui défendent l’idée de l’antériorité de l’âme.
On regrette que l’auteure ait situé en dehors de sa période d’investigation les développements de saint Maxime le Confesseur (que les deux pages de ce livre ne suffisent pas à présenter) qui portent la réflexion des Pères grecs à son plus haut degré d’élaboration; une étude plus développée aurait permis d’avoir une meilleure représentation de la conception chrétienne en son état le plus achevé.
Jean-Claude Larchet

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